1985 年,在美国教育部的资助下,在美国针对在校大学生创办了一个名为“数学建模竞赛”的竞赛,其宗旨是鼓励大学师生对不同领域的各种实际问题进行阐明、分析并提出解决方案。它是一种完全公开的竞赛,参赛形式为学生三人组成一队,在三天 (72 小时) (近年改为四天,即 96 小时) 内任选一题,完成数学建模的全过程,并就问题的重述、简化和假设及其合理性的论述、数学模型的建立和求解 (及软件)、检验和改进、模型的优缺点及其可能的应用范围与自我评价等内容写出论文。

MCM/ICM 非常重视解决方案的原创性、团队合作与交流以及结果的合理性。由专家组成的评阅组进行评阅,评出优秀论文。除了不允许在竞赛期间与团队外的任何人 (包括指导教师) 讨论赛题之外,允许使用图书资料、互联网上的资料、任何类型的计算机程序和软件等各种资料和途径,从而为参赛学生提供了广阔的创作空间。第一届竞赛时,只有美国的 158 个队报名参加,其中只有 90 个队提交了解答论文。2012 年 MCM/ICM 共有 5026 个队参加,其中 MCM 有 3697 个队,ICM 有 1329 个队,遍及五大洲。MCM/ICM 已经成为最著名的国际大学生竞赛之一,影响极其广泛。